Por qué del lápiz y la goma de borrar.

Existen objetos, útiles de uso diario a los que casi no prestamos atención y que, en antaño, supusieron un gran descubrimiento. No obstante, en ocasiones nos asalta la  pregunta de su origen, el quién y por qué de su descubrimiento.

Pencil & rubber

Hoy ha sido uno de esos días en los que, lápiz y goma en mano, haciendo cálculos matemáticos, me vinieron las preguntas de: ¿quién fue el descubridor del lápiz?, ¿cómo funciona y por qué?, ¿quién descubrió la goma de borrar? y  ¿cómo funciona?.

El lápiz.

Comenzaré diciendo que un ingeniero francés, Jacques – Nicolás Conté, corriendo el año 1792, fue quien ideara uno de los primeros lápices. Por allá entonces, la primera idea fue una mezcla de grafito y arcilla, rodeado ello de madera de cedro. Sin embargo, existe documentación que acredita dicho descubrimiento al hijo de un carpintero de origen austriaco, Josef Hardtmuth.

Para elaborar el lápiz, tal y como lo conocemos hoy en día, se usa un amasado de grafito, arcilla y cera, siendo la utilidad de esta última de ligamento, y embutido dicho amasado en un trozo de madera. Es decir, hay que quitarse la idea de que la mina está hecha de grafito puro, una de las formas más comunes de agregación del carbono (las otras serían el diamante y los fulerenos) pues esta se exfoliaría fácilmente, provocando que la punta fuese demasiado frágil para trazar líneas nítidas y delgadas.

Ahora nos queda saber el cómo funciona el lápiz y ello es tan simple e impresionante como nos podemos imaginar. Cuando escribimos, la presión y rozamiento que provocamos con la mina del lápiz deja un trazo impreso en el papel, debido ello a que se dejan partículas de grafito que penetran hasta una cierta profundidad y estas quedan atrapadas entre las fibras del papel gracias a débiles fuerzas adhesivas.

La goma de borrar.

En cuanto a la goma, fue mencionada en 1770 por el químico inglés J. Priestley. No obstante, se cree fue inventada a mediados del Siglo XVIII por el físico portugués Magalhaens o Magellan (1722 – 1790). J. Priestley observó que la savia endurecida de los árboles de la leche borraba las marcas dejadas por el lápiz de grafito. Hay que recordar que por aquellos años se utilizaba la miga de pan para borrar (gomas de migajón), pero resultaba complicado borrar con precisión.

En la actualidad, la goma de borrar es un preparado sobre la base del caucho.

¿Cómo funciona?. La mina de un lápiz deja un trazo impreso en el papel porque deja partículas de grafito que penetran hasta una cierta profundidad y estas quedan atrapadas entre las fibras gracias a débiles fuerzas adhesivas. La goma es capaz de arrancar estas partículas del papel, por una parte es suficientemente blanda y flexible para poder meterse entre las fibras, por otro porque presenta una cierta viscosidad respecto al grafito. En la práctica el frotamiento comporta el desprendimiento de pequeñas cantidades de goma, las cuales se ven sucesivamente constreñidas por el propio movimiento a enrollarse conglobando partículas de grafito en su interior y así quitar el trazo impreso de la mina de lápiz.

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