Por qué no se quema la comida al hacerla en el microondas.

Cierto es que esta mañana, mientras tomaba mi café, como de costumbre, me desperté con el propósito de dar respuesta a una pregunta que llevaba algún tiempo dándole vueltas y me refiero a la de ¿por qué no se queman los alimentos al ser cocinados en exceso en el horno microondas?. No obstante, y como lo uno lleva a lo otro, al final me surgió alguna que otra curiosidad más, me refiero a: ¿cuál fue el origen del horno microondas?, ¿quién fue su descubridor? y ¿cómo funciona?.

Horno microondas de Precey L. SpencerComenzaré diciendo que, como en casi todos los pequeños grandes descubrimientos, fue por casualidad y debido a la necesidad urgente de los ejércitos británicos de contar con un gran número de tubos de vacío para sus radares.

Percy LeBaron Spencer, ingeniero e inventor estadounidense, experto en electrónica y quien llegó a registrar más de cien patentes a su nombre, fue quien en 1945, y de forma accidental, inventó lo que hoy día conocemos como horno microondas, al cual en sus inicios llamaron Radarange ( como resultado de unir los términos ingleses Radar y Range).

Para responder al cómo lo descubrió, decir que Spencer se encontraba realizando ensayos junto al magnetrón, como cada día, cuando reparó en que la barra de chocolate que llevaba en uno de sus bolsillos se había derretido como consecuencia de las microondas que generaba el magnetrón. Debido a ello, continuó experimentando con el tubo de vacío, exponiendo otros productos alimenticios a las ondas que éste emitía, de tal forma que llegó a la conclusión de que el magnetrón podía ser útil para cocinar alimentos. Por cierto, si me vas a preguntar eso de que si en alguno de sus experimentos utilizó las palomitas de maíz, como alimento prueba de ensayo, decirte que sí las utilizó.

Como dato curioso, indicar que el Radarange, actual horno microondas, comenzó a comercializarse poco después de su descubrimiento, pero su peso (alrededor de unos 340 Kg) y su coste (unos 5.000 dólares) no lo ayudaron mucho. No obstante, fueron necesarios 20 años y tras la solicitud de la patente, para que dicho aparato inicial ideado por Spencer llegase a los hogares y resultase práctico (el primer horno microondas doméstico se fabricó en 1967).

Para finalizar, responderé a la pregunta con la que inicié este post, es decir, ¿por qué no se queman los alimentos al ser cocinados en exceso en el horno microondas?, para de paso responder a cuál es la base del funcionamiento de este invento. Decir que la presencia de moléculas de agua en el alimento es lo que permite la cocción en el microondas, pues las radiaciones de microondas ponen las moléculas de agua en oscilación o rotación; conllevando ello una absorción de energía que se transforma en calor a causa de la fricción interna entre las moléculas. En contraposición, en un horno convencional, en el que el calor es suministrado del exterior (como radiación infrarroja) y penetra gradualmente en profundidad, en el horno microondas el aumento térmico se produce antes en el interior del material que en la superficie. Ello es debido a que a las viandas le llegan las microondas desde todas las direcciones y convergen en su centro. Como el agua empieza a hervir a 100ºC, la temperatura de cocción no puede superar nunca este valor. Por ello, y como dato curioso, una cocción excesivamente prolongada agota el agua presente en el alimento y le conferiría a este una característica dureza, sin, a pesar de ello, quemar el alimento.

Bueno, simplemente decir que, una vez más, he saciado mi curiosidad y todo ello ayudado de mi café matutino.

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