La química de los libros.

No todos lo libros huelen igual y esa sutil diferencia es muy apreciada por unos pocos. Hablo de un pequeño ritual que todo amante de los libros tiene, es decir, un secreto a voces.

Tres libros sobre una mesa y a la espera de ser leídos (Autoría. Lanubedospuntocero)

Cuando un libro cae en mis manos, evito las miradas ajenas, aquellas que intentan juzgarme por no poder evitar abrirlo, olerlo y acariciarlo con las yemas de mis dedos. Lo cierto es que tan apreciado es para mí el olor a libro nuevo como el del viejo, pues con la lectura de ambos disfruto pero.., ¿te has preguntado alguna vez a qué huelen los libros?, ¿qué diferencia existe entre el olor a libro nuevo del ya viejo?

Un libro no es sólo una historia por descubrir, también es la suma de los químicos que la hacen posible y es que, el olor a libro nuevo, viene de: el papel y los químicos utilizados en su fabricación, las tintas que han sido utilizadas para su impresión y, además, el pegamento utilizado para ser encuadernado. Todos ellos son muy volátiles y es que, no en todos los libros el blanco del papel es el mismo, ni las tintas utilizadas y mucho menos, el tipo de pegamento,.., por ello, cada libro tiene su esencia y esta la marcan no sólo la cantidad de químicos utilizados para obtener la blancura de sus páginas, la tonalidad de la tinta, e incluso, el tipo o cantidad de pegamento utilizado para su encuadernación y es que también el paso del tiempo tiene su olor.

El tiempo no perdona y el olor de los libros viejos es el resultado de cientos de compuestos orgánicos volátiles liberados desde el papel al aire y todo comienza con un proceso llamado hidrólisis ácida, el cual le da sentido al tono amarillento de sus páginas y a la fragilidad de las mismas. Pero al hablar del papel, también lo hacemos de la lignina y es que dicha sustancia no la quieren ver ni los productores de celulosa ni del papel en su madera.

Lo curioso es que la lignina, polímero de naturaleza aromática con alto peso molecular y de base estructural unidades de fenil-propano, proporciona, en la naturaleza: aumento de rigidez de la pared celular, unión entre las células, reduce la permeabilidad de la pared celular al agua y protección a la madera contra microorganismos (pues al ser fenólica, la lignina actúa como fungicida). Pero la lignina no es más que un pegamento natural que une las fibras de celulosa y les proporciona consistencia, pudiendo así mantener erguido el tronco del árbol. Cuando se tritura el árbol y se separan las fibras de celulosa para dar lugar a la pasta de papel, la lignina también va incluida y a través de  procesos químicos de blanqueamiento, eliminan no sólo su color marrón original sino que también el oxígeno. No obstante, la blancura es prestada y la lignina tiende a recuperar su estado original, para lo que tan sólo necesita: oxígeno y energía en forma de luz o calor. Al recuperar, poco a poco, su forma original, vuelve a ganar sus características funcionales, por ejemplo, su rigidez y de ahí la fragilidad de las páginas con el paso del tiempo, además de su característico color marrón.

Y una curiosidad, gracias a la sutileza de los olores y a una técnica denominada “degradómica material” podemos conocer el estado de conservación de los libros (y de todo aquello que tenga como soporte el papel). De hecho, así lo ha puesto de manifiesto en la revista “Analytical Chemistry” un equipo de científicos británicos y eslovenos, quienes han sido capaces de identificar ciertas moléculas (15 moléculas volátiles) que podrían ser buenos marcadores para cuantificar el riesgo de degradación de la celulosa, la lignina, la fibra de madera y otros componentes de los libros.

¿A qué huelen tus libros?¿cuántas historias te han contado?¿en qué estado de conservación se encuentran?¿los amontonas o los mimas?

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